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藍色哀歌

藍色哀歌 第一部 幻影1

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 僕には未だ会ったことのない婚約者がいます。 

 僕たちが生まれたときに双方の親が決めた許婚ですけど、僕たちはお互いのことを知ろうとごく幼い頃から手紙のやり取りをしました。お互いの好きなものを教え合ったり、興味のあるものを紹介し合って、相手の好きなことを同じように好きになってみようと努力しました。今思えば、微笑ましくも涙ぐましいような努力だったと思います。決められた運命に逆らおうとするのではなく、必死に受け入れて生きようとしていたんですね。子どもというのは疑うことを知らない素直な生き物ですから。


 婚約者が行方不明だと知らせが入ったのは、藍子が16歳の誕生日を迎える8月のことだった。

 藍子が16歳を迎えるとき、3歳年上の婚約者である蒼次郎は19歳であり、彼女の誕生日に晴れて婚約披露ができる予定であった。蒼次郎は名前の通り次男であり、藍子の家に婿養子として入る約束なのだ。

 藍子の家は遡れば皇家の血を分けた旧家であった。しかし時代はその血を翻弄し、財は磨耗し、没落貴族の如く落ちぶれ果てていた。旧家のプライドとそれまでの栄光が邪魔をして今の時代をうまく生きられず、朽ち果てて消えていこうとしていたのだ。

 蒼次郎の父、成島健太郎は田舎の貧しい農家の出で、ただひたすら努力に努力を重ねて起業し、一大で財を築き上げた資産家であり、彼の最大のコンプレックスは家柄であった。そこで目を付けたのが諏訪家だった。


「行方不明とは…どういうことですか?」

 藍子は、祖父母の代から仕えてくれているただ一人残った使用人、皐月(こうづき)寛貴を不安気に見上げた。今や使用人は執事の彼と食事の支度全般を行っている彼の妻しかいなかった。藍子が朝食を終え、席を立とうとしたときのことだった。

「お嬢様が先週お出しした封書が転居先不明で戻ってきてしまいました」

 差し出された厚みのある封筒に視線を移して、藍子は茫然としてしまった。この頃少し体調が悪い、という蒼次郎からの手紙が来たのは6月の半ばのことだった。大抵一月に一度、間が空いても二月は超えない感覚で手紙のやり取りを続けていた二人だったが、4月に藍子が手紙を送ってから大分遅れての返信だった。いつもは便箋3枚以上にびっしり書かれてくる手紙が、そのとき、ペンを持つのが辛くて手紙を書くのが遅くなったと、ただひたすら詫びの言葉が綴られていた。

「どうぞ、お気遣いなく」と藍子はすぐに手紙をしたためた。元気になってくれればそれが一番だから、と。

 その後、返信がなくても、藍子はまだ蒼次郎は体調が優れないのだと言い聞かせてきた。それで、再度、こちらから手紙を書いたのだった。

 二人は、直に会うまでは、と写真の交換を一切していなかった。初めてお互いの顔を見るのが写真では悲しい。必ず、直接お会いしましょう、と。だから、藍子には、蒼次郎の面影が浮かばない。想像の中の彼しか知らないのだ。

 藍子の16歳の誕生祝を大々的に行い、同時に婚約式も挙行しようという両家の思惑を、二人は受け入れていた。ただ、出来ればその日の前にこっそり二人で会おうと約束をしていた。

 初めて会う婚約者。生涯を共にする伴侶とようやく顔を見て話が出来る。二人はお互いに秘かに心をときめかしていただろう。
 その、手紙が手元に戻ってきてしまった。

「皐月さん、転居先不明とは、どういうことですか?」
「引越しをされてしまったんだと思われます」
「お引越し?」
「ええ―、郵便局へ転送の届けを出されていないんだと思います」
「それはつまり、どういうことになるんでしょう?」

 藍子の自問とも取れる言葉に、皐月は何と答えたものかと僅かに逡巡した。

「何か事情がお有りのことと思いますから、先方からご連絡があるまでもうしばらくお待ちになってみましょう」

 もうしばらくとは言っても、二人にそれほど時間が残されている訳ではないことは皐月にもよく分かっていた。


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